La historia del Canal de Panamá, en imágenes

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El primer viaje
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El primer viaje

La expectación que provocó el primer viaje del vapor Ancon por el canal, el 15 de agosto de 1914, supuso un antes y un después en la sociedad. Fue el 15 de agosto, cuando el vapor Ancón se convierte en la primera embarcación en atravesar el Canal, inaugurándolo oficialmente; desde entonces, le han seguido 700.000 barcos.

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El primer viaje

La expectación que provocó el primer viaje del vapor Ancon por el canal, el 15 de agosto de 1914, supuso un antes y un después en la sociedad. Fue el 15 de agosto, cuando el vapor Ancón se convierte en la primera embarcación en atravesar el Canal, inaugurándolo oficialmente; desde entonces, le han seguido 700.000 barcos.

Lo que vio Núñez de Balboa
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Lo que vio Núñez de Balboa

Sobre el papel, la golosa empresa de salvar los apenas 80 kilómetros terrestres parecía tan sencilla, que ya cuatrocientos años atrás, en 1514, el explorador Vasco Núñez de Balboa –el primer europeo en pisar el Pacífico–, da cuenta de la ganga que supondría a la Corona española abrirse paso en sus dominios por esa “estrecha franja”, con el concurso por medio, además, de las aguas del río Chagres. 

Hito en la ingeniería naval
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Hito en la ingeniería naval

Utilizado secularmente por cargueros de grano y petroleros (con banderas mayoritarias de Estados Unidos, China, Chile, Japón y Corea del Sur), el Canal de Panamá marcó un hito en la ingeniería naval, propiciando la construcción de los llamados barcos Pánamax, de medidas ajustadas a su paso. El prototipo máximo es de 294 metros de eslora por 32,3 de ancho, con 12 metros de calado (en densidad de agua dulce) y una arboladura de 57,91 metros, acoplable al Puente de las Américas.

Comienzos convulsos
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Comienzos convulsos

Las obras comienzan en 1881, pero se interrumpen, abruptamente, con la quiebra de la compañía, en 1888; no se habían calculado bien las dificultades orográficas ni el endiablado desnivel de las aguas, y los obreros morían como chinches por un sinfín de enfermedades contagiosas... De Lesseps no contempló la inclusión de esclusas, innecesarias en sus obras de Suez, y sería, por cierto, su compatriota Gustav Eiffel, el primero en plantear, desde París, esa necesidad inexcusable para acatar los desniveles del territorio centroamericano. Con el proyecto abandonado más de un decenio, el antiguo jefe de obras de Lesseps, Bunau Varilla, gestionaría la reanudación con financiación estadunidense. El Gobierno colombiano, del que dependía entonces Panamá, había rechazado un convenio anterior; de modo que la firma de su tratado Hay-Bunau Varilla, con la connivencia de la élite panameña, que cedía al Gobierno estadounidense los derechos de creación y explotación del Canal, sería, a los pocos meses, también en 1903, el detonante de la independencia de Panamá. 

Un avance (y un negocio)
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Un avance (y un negocio)

A Roosevelt no le costó ni un minuto reconocer a la nueva República independiente que le otorgaba “en perpetuidad” el codiciado Canal –e, incluso, un área de soberanía de ocho kilómetros a la redonda, por cada lado de los mares–, mientras que los neófitos gobernantes panameños recibirían 10 millones de dólares y una renta anual de otros 250.000.

Un mar entre dos océanos
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Un mar entre dos océanos

El horizonte de 2025. Tras la aprobación en referéndum de la ampliación del Canal, en septiembre de 2007 se iniciaron las obras. El proyecto, con un presupuesto inicial de 5.250 millones de dólares y coordinado por la empresa española Sacyr-Vallehermoso, se completará, presumiblemente, en 2025. Se construirá un tercer carril de tránsito, mediante la creación de dos nuevos juegos de esclusas, uno por cada océano. Éstas se ensancharán, y se elevarán las aguas del lago Gatún, que funciona como aljibe y ascensor para los barcos, lo que permitirá el acceso de navíos de mayor envergadura y capacidad de carga que los actuales “pánamax”.

La ruta de los sueños
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La ruta de los sueños

La ruta de los sueños. Mapa del itsmo de Panamá elaborado a finales del siglo XIX por William Mackenzie, en el que circulan paralelos los trazados del ferrocarril y del Canal.

El año de la ampliación
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El año de la ampliación

En septiembre de 2007 se inicia la ampliación del Canal, aprobada por referéndum el año anterior. Dos años después, se adjudica el contrato de la obra al Consorcio liderado por Sacyr-Vallehermoso.

Obra faraónica
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Obra faraónica

Las obras de ampliación y mejora del canal se iniciaron en 2007, y está previsto que concluyan en 2025, aproximadamente. Son intervenciones de una gran complejidad que presentan grandes dificultades técnicas.

Ferdinand de Lesseps
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Ferdinand de Lesseps

Ferdinand de Lesseps (1805-1894), diplomático y empresario francés, tuvo a su cargo la construcción del Canal de Suez, inaugurado en 1869. En 1880 inició las obras del Canal de Panamá, pero las dificultades del terreno, las enfermedades contagiosas y el aumento de costes paralizaron las obras en 1889.

25 barcos por día
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25 barcos por día

En la actualidad, la media de tránsito de barcos es de unos 25 por día, con un promedio de duración de la travesía en torno a 18 horas. En 2006, previendo un incremento acelerado de peticiones –que, en realidad, sólo podrán satisfacerse tras las obras de ampliación– la Autoridad del Canal de Panamá puso en marcha un plan de reserva por cupos, consistente en que 24 embarcaciones puedan asegurarse su paso en el día previsto, con reservas de hasta un año de antelación, mientras que la plaza número 25 de cada jornada es cedida al mejor postor.

Una necesidad
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Una necesidad

Desde muy pronto, se observó que la capacidad de tránsito llegaría a su saturación, sin que se pudiera dar abasto a los nuevos tipos de demanda, como el paso de cruceros turísticos o de productos que exigen una mayor celeridad, como alimentos refrigerados o tecnología punta.

El camino hacia el verdadero Canal
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El camino hacia el verdadero Canal

Conocido como el ‘Día de los mártires’, el 9 de enero de 1954, una manifestación de estudiantes panameños reclama la soberanía panameña del Canal, y es repelida por la policía, con una veintena de muertos. Es el primer paso hacia un Canal, de veras, ‘de Panamá’. En la imagen, un barco situado en la esclusa Gatun, en dirección al Atlántico, a comienzos del siglo XX.

Fue un 15 de agosto de 1914, apenas unas semanas después del estallido de la Primera Guerra Mundial, cuando se hacía realidad, al fin, un sueño largamente acariciado: abrir una vía de acceso acuático entre el Atlántico y el Pacífico. A través del vasto continente latinoamericano, para lo cual se prestaba, además, su tramo más propicio, la delgada cintura en el itsmo de Panamá. Ese día, un vapor denominado Ancón se convertía en el primer navío en anular la distancia entre ambos océanos, inaugurando oficialmente, con su gesta, el Canal de Panamá. A su estela, en un siglo de singladuras, han pasado por él otros 700.000 navíos.

 

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